Cesc

Maakt Gérard Lopez van LOSC Lille een topclub of een handelshuis?

LOSC Lille is het Roda JC van Frankrijk. Er wordt dit seizoen tegenvallend gepresteerd, maar een nieuwe eigenaar en een blik nieuwe spelers moeten het tij keren. De afgelopen transferperiode kwamen er zeven nieuwe spelers naar de huidige nummer 14 van de Franse Ligue 1, onder wie de Nederlanders Ricardo Kishna en Anwar El Ghazi. Het heeft allemaal te maken met de nieuwe eigenaar van LOSC Lille: Gérard Lopez.

Jarenlang was de Noord-Franse club in handen van filmproducent en zakenman Michel Seydoux. Die kocht in februari 2002 37% van de aandelen en werd twee maanden later president van de club, om dat tot vorige maand te blijven. Hij zette in zijn 15 jaar als president een nieuw stadion neer, verbeterde de financiën en zorgde voor een indrukwekkende jeugdopleiding. Het hoogtepunt in het tijdperk-Seydoux was het seizoen 2010/2011; Lille pakte met spelers als Eden Hazard, Gervinho, Moussa Sow, Adil Rami en Mathieu Debuchy de dubbel.

Seydoux was er al een tijdje op uit om de club te verkopen, maar was naar eigen zeggen ‘op zoek naar een opvolger, en niet naar een koper’. In die zoektocht kwam hij uiteindelijk uit bij Gérard Lopez, die afgelopen januari de aandelen van Seydoux en een andere aandeelhouder overkocht en daardoor nu in totaal 95% van LOSC Lille in handen heeft. Schattingen over zijn vermogen lopen uiteen van 400 miljoen tot meerdere miljarden.

Porsche 911
Gérard Lopez is een ondernemer van Spaanse afkomst, geboren en getogen in Luxemburg. Zijn ouders vluchtten in de jaren ’60 vanwege de dictatuur van generaal Franco uit Spanje. Kleine Gérard was geen makkelijke jongen; hij werd van drie verschillende scholen afgestuurd voordat hij zijn diploma haalde en aan de Miami Business School een managementopleiding ging doen. Tijdens die studie opende één van de docenten zijn ogen door te zeggen: ‘Stop met tijdverspillen en ga je eigen ding doen!’

Het was midden jaren 90; het internet kwam op en daar was geld mee te verdienen. Lopez stortte zich meteen na het advies van zijn docent op deze nieuwe markt en richtte één van de eerste succesvolle webdevelopementbedrijven op in de vorm van Icon Solutions. Dit werd met dikke winst verkocht, waarna Lopez (met zijn diploma op zak) terugkeerde naar Luxemburg en onder meer een autoleasebedrijf begon, omdat hij naar eigen zeggen op die manier in een Porsche 911 kon rijden die hij anders niet had kunnen betalen.

Lopez was een tijdje in vaste dienst bij een accountancykantoor, om vervolgens met twee collega’s van die firma in 2000 de investeringsmaatschappij Mangrove Capital Partners op te richten. Simpel gezegd geef je als investeringsmaatschappij startkapitaal en wijze raad aan net opgerichte bedrijven in ruil voor nog meer geld als dat jonge bedrijf een succes wordt. Lopez maakte na vijf jaar een grote klapper: Mangrove investeerde als eerste in Skype, wat in 2005 voor 2.6 miljard dollar werd verkocht aan eBay. In 2008 richtte hij samen met zijn goede vriend Eric Lux Genii Capital op, waarin hij doorging met waar hij goed in was geworden, namelijk geld verdienen met adviezen en investeringen.

Inmiddels is de ondernemer 45 jaar oud. Als enorme sportliefhebber liep hij al een tijdje rond met het idee om een voetbalclub te kopen, nadat hij eerder al de Formule 1-ploeg Lotus in bezit had. In 2013 probeerde hij RC Lens te kopen, hij werd in verband gebracht met het kopen van Hull City en was vorig jaar in een slag om Olympique Marseille verwikkeld, om uiteindelijk overboden te worden door de Amerikaan Frank McCourt. Toen bekend werd dat Seydoux na 15 jaar de brui aan gaf bij LOSC Lille, besloot hij in te stappen.

Het is bij een nieuwe eigenaar altijd afwachten wat nou de intenties zijn. Lopez probeert zichzelf voorlopig neer te zetten als iemand die gewoon heel erg veel van sport houdt en toevallig veel geld heeft. Zijn eerste interview met het YouTube-kanaal van Lille werd ‘interview d’un passionné’ genoemd, vrij vertaald: ‘interview met een gepassioneerde’.

Seydoux (l) en Lopez (r)
Seydoux (l) en Lopez (r)

Gat met de top-3 dichten
Iedere nieuwe clubeigenaar moet tijdens zijn eerste persconferentie vertellen wat zijn plannen met de club om het lijf hebben. Niemand gaat op zo’n moment zeggen dat er wordt gestreefd naar een plekje in de grauwe middenmoot, en zeker een succesvolle ondernemer als Lopez niet. Hij gaf aan dat hij volgend seizoen in de top-6 wil eindigen. Ook zei hij: ‘binnen de komende paar jaar willen voor de titel gaan, en in ieder geval in de top-3 voetballen’ en ‘Europa is zeker een doel’. Lille zal zich vanaf nu op de transfermarkt ook alleen nog maar richten op spelers tussen de 20 en 24 jaar oud. Om zijn woorden kracht bij te zetten, kwamen er in de winterse transferperiode meteen zeven nieuwe spelers naar Lille, waarvan de oudste inderdaad maar 23 is.

Behalve al deze nieuwe spelers staat er ook alweer een nieuwe trainer voor de groep en dat is al de derde van dit seizoen. Franck Passi werd begin februari aangesteld als hoofdtrainer nadat Patrick Collet, pas sinds november aan het roer, werd ontslagen. Passi is voor dit seizoen aangesteld als de hoofdtrainer om volgend seizoen weer een stapje terug te doen. Hij wordt dan net als bij Olympique Marseille assistent van één van de bekendste en invloedrijkste coaches ter wereld: Marcelo Bielsa. El Loco is een persoonlijke vriend van Lopez en wordt door Pep Guardiola gezien als beste trainer ter wereld.

Om op lange termijn mee te gaan doen in de top-3 zal Lille wel hogere salarissen moeten gaan betalen. Volgens een onderzoek van Global Sports Salaries verdient een voetballer bij Lille op dit moment gemiddeld ca. 700.000 euro, wat in Frankrijk goed is voor de 7e plek. In de tabel hieronder is de top-10 in Frankrijk te zien, gebaseerd op de cijfers van Global Sports Salaries.
schermafbeelding-2017-02-22-om-20-28-21

Van deze tien clubs staan er op dit moment zeven ook daadwerkelijk in de top-10 van de Ligue 1. Op dit moment bezet Lille zoals gezegd een 14e plaats en dat mag gezien de wage bill een regelrechte wanprestatie genoemd worden.

Handelshuis?
Om het gat naar de top-3 te dichten zal er zoals gezegd iets meer uitgegeven moeten worden, maar zoals Johan Cruijff al eens vaststelde heeft er nog nooit een zak geld een goal gemaakt. Om de zak geld die Lopez nu op tafel legt ook daadwerkelijk op een verstandige manier uit te geven werd er afgelopen januari voetbalknowhow aangetrokken in de persoon van algemeen directeur Marc Ingla (jarenlang vice-president van FC Barcelona) en de nieuwe technisch directeur Luis Campos. Die is al jaren goed bevriend met zijn landgenoten Jorge Mendes en José Mourinho. Nadat hij 15 jaar trainer was geweest in Portugal (zonder een prijs te pakken), scoutte hij bijvoorbeeld voor het Real Madrid van Mourinho de tegenstanders.

In de zomer van 2013 werd hij, zonder enige ervaring in die functie, op aanraden van Jorge Mendes technisch directeur bij AS Monaco, dat zojuist was gepromoveerd en in Russische handen was. In zijn eerste zomer als td gaf Campos meteen 160 miljoen euro uit aan inkomende transfers. Naast een hoop dure cliënten van zijn vriend Mendes (Radamel Falcao, James Rodriguez en João Moutinho) zaten hier ook slimme transfers bij, zoals het transfervrij binnenhengelen van veteranen als Éric Abidal en Dimitar Berbatov. Eén van de beste dingen die Campos ooit voor Monaco heeft gedaan is de destijds 17-jarige Anthony Martial voor vijf miljoen euro wegplukken uit het tweede elftal van Olympique Lyon. Martial werd twee seizoenen later voor meer dan het tienvoudige verkocht aan Manchester United. Het elftal dat momenteel furore maakt in de Ligue 1 en de Champions League is mede door hem samengesteld.

Campos heeft zijn baantjes in het voetbal aan Mendes te danken en het is dus ook niet vreemd dat er meteen een cliënt van Mendes’ bureau Gestifute naar Lille ging (Anwar El Ghazi). Je moet elkaar immers wel te vriend houden. Het is afwachten of Lille zich de komende jaren ontwikkelt tot een tweede Valencia of Monaco, waar Mendes een vinger in de pap heeft of had als het om het aan- en verkoopbeleid gaat. De komende transferperiodes zullen de ware intenties van Lopez, wiens bedrijven veelvuldig voorkomen in de Panama Papers, pas echt duidelijk worden.

De F1-auto van Team Lotus
De F1-auto van Team Lotus

F1 verleden Lopez
Zoals gezegd was Gérard Lopez ook een tijdje de eigenaar van een Formule 1-team. Van 2009 tot 2015 had hij de leiding over Team Lotus en het is interessant om te kijken hoe hij dat deed omdat daar misschien uit af te lezen is hoe hij LOSC Lille gaat besturen.

De Nederlandse F1-volger Rob van Gameren hierover: ‘Toen Lopez in 2009 grotendeels het Renault F1-team overnam samen met zakenpartner en vriend Eric Lux, wilde hij er weer een topteam van maken. Dat ging in eerste instantie goed, totdat een ernstige blessure de carrière van hun beste coureur Robert Kubica beëindigde. In 2012 kreeg Lopez de voormalig wereldkampioen Kimi Räikkönen, op dat moment al met pensioen, zo ver terug te keren in de Formule 1. Met het koppel Räikkönen – Grosjean rijden ze twee goede seizoenen, waaronder in 2012 een derde plek voor Räikkönen in de eindstand en maar liefst 14 podiumplekken in 2013.’

Lopez hoopte op het sneeuwbaleffect: dat het succes van zijn coureurs sponsoren zou aantrekken zodat hij zelf minder geld in de ploeg hoefde te steken, maar dat gebeurde niet. Van Gameren: ‘De crisis was in volle gang en de Formule 1 is een dure aangelegenheid. Tel daarbij het monsterbedrag op aan salaris voor Räikkönen en je komt zo in de financiële problemen. De volledige (financiële) verantwoordelijkheid kwam op hem en partner Lux te rusten, en dat was te veel na een aantal jaar.’

Eind 2015 besloot Lopez de renstal te verkopen omdat het echt te duur werd. Op dat moment heeft Lotus een schuld van ongeveer 120 miljoen euro. Om de ploeg voor de F1 te behouden verkoopt Lopez de licentie voor 1 dollar terug aan Renault ‘Hij heeft het niet slecht gedaan. Met zijn liefde voor de sport heeft hij de naam Lotus kortstondig eer aan gedaan. Maar hij heeft het niet naar een volgend plan kunnen tillen, mede door de economische crisis en het gebrek aan sponsoren of een groot merk achter zich.’

Lopez zei ooit eens tegen Independent: ‘Het is ongelofelijk wat het bezitten van een F1-team voor je netwerk doet. Iedereen wil in die paddocks staan. De waarde van dit netwerk is niet in geld uit te drukken.’ Dat hij het niet alleen voor het netwerk en de status deed, maar ook echt iets wilde bereiken met zijn ploeg blijkt uit het feit dat hij actief achter topcoureurs aanging en dat hij de boel niet failliet heeft laten gaan op het eind. Of hij voor voetbal evenveel voelt als voor autosport is nog te bezien, maar Lopez verdient voorlopig het voordeel van de twijfel als eigenaar van Lille.

Nieuwe uitdager PSG
De Ligue 1 kan wel wat nieuwe topclubs gebruiken. Dit seizoen is er voor het eerst sinds lange tijd serieuze tegenstand voor PSG in de vorm voor Monaco en Nice, maar of dat structureel zo blijft is de vraag. Voor de voorspelbaarheid van de competitie zou het een goede zaak zijn als LOSC Lille zich zoals Lopez zegt te willen kan uitgroeien tot een nieuwe uitdager voor de Parijzenaren. Of dat nou lukt of niet, er zijn een hoop zaken die het leuk maken de club te blijven volgen:  legende Marcelo Bielsa aan het roer die tegen elke tegenstander druk zet en aanvallend voetbal speelt, een excentrieke clubeigenaar die uit het niets steenrijk werd en wiens intenties niet helemaal duidelijk zijn, de invloedrijkste spelersmakelaar ter wereld en ook nog eens twee Nederlandse talenten op zoek naar eerherstel.

Alle afbeeldingen op cesc.nl zijn afkomstig van YouTube. Voor dit artikel is gebruik gemaakt van de kanalen LOSC,  Ligue 1 Official, SpeedCityBroadCast.

schermafbeelding-2017-02-22-om-16-39-19
Anwar El Ghazi in actie voor Lille
Over 
Erik Elias (23) is oprichter van cesc.nl. In het dagelijks leven studeert hij aan de Haagse Hogeschool en geeft hij voetbaltraining. Heb je een vraag of opmerking over een artikel, of gewoon zin om over het spelletje te praten? Mijn inbox op Twitter staat open voor iedereen. Je kan ook een mailtje sturen naar info@cesc.nl